TOP

Boardsportspecialist The Old Man is al 30 jaar succesvol in de niche: ‘Onze klant vindt mainstream niets’

Ruim dertig jaar is boardsportzaak The Old Man een begrip bij liefhebbers in Amsterdam en ver daarbuiten. Na decennia van focus op de toeristische hoofdstad, reiken de ambities nu verder. Mede-eigenaar Frank Eberhardt: “Het is een avontuur met nieuwe mogelijkheden.”

Hoofdfoto: RJR Fotografie; overige foto’s: The Old Man, Margreet Anches

Rond zijn twaalfde krijgt Frank Eberhardt zijn allereerste skateboard; een kleine, smalle Coca-Cola-plank. “Ik nam hem overal mee naartoe, zo blij was ik ermee”, herinnert de mede-eigenaar van The Old Man zich. “Tijdens vakanties ging ik er onvermoeibaar berg op en af mee, waarbij natuurlijk af en toe flinke schuivers werden gemaakt.” De onvermijdelijke ongelukjes weerhouden hem er niet van om verder te skaten. Integendeel: al snel wordt Rodolfo’s Super Stuff in Amsterdam, eind jaren zeventig een van de eerste winkels die professionele skatespullen uit Amerika importeren, een geliefd honk. En een plek waar een van de eerste zaadjes wordt geplant voor Eberhardts latere carrière.

Ondernemersgen

Niet alleen zijn voorliefde voor skaten bepaalt zijn pad, ook het in zijn familie duidelijk aanwezige ondernemersgen heeft waarschijnlijk een belangrijk aandeel. Eberhardts ouders en grootvader – opa start in 1924 het familiebedrijf met een smederij en later een veelzijdig importbedrijf, dat wordt voortgezet door Eberhardts vader en moeder – waren ondernemers pur sang. Het is dan ook geen verrassing dat Eberhardt op jonge leeftijd regelmatig in loze uurtjes, weekenden en vakanties meehelpt in het pakhuis en de Aziatische winkel van zijn vader in een zijstraat van de Amsterdamse Dam. Op zijn zestiende rolt hij samen met zijn broer Dick, dan achttien, eveneens de handel in. “In de winkel van mijn ouders vroegen klanten naar de zakmessen van het Amerikaanse merk Buck Knives.” Als de broers tijdens een beurs in de Jaarbeurs in Utrecht in contact komen met de vertegenwoordigers van dit merk, beginnen ze heel voorzichtig met de verkoop van een aantal van deze messen. Door een stuk magazijn om te bouwen tot winkel, ontstaat The Old Man Knives & Tools. Ondertussen doorloopt Eberhardt met succes de lagere en middelbare detailhandelschool. De uren na school en in de weekenden doet hij verder ervaring op in de handel.

Helemaal gek van skaten

Het smaakt naar meer. In 1988 kunnen de broers het pand aan de achterzijde bemachtigen. Ze breken een muur door voor meer ruimte. “Zo kwamen we op het idee om te beginnen met streetwear en skateboards, want Dick was ook helemaal gek van skaten”, vertelt Eberhardt. “Samen met Roy Angel, een goede vriend van ons, gingen we aan de slag en werden de eerste contacten gelegd met de leverancier van Vision Street Wear. Hiervan verkochten we T-shirts, schoenen, skateboards en nog wat dingen.” De jonge ondernemers maken via hun leverancier, die importeur is van Sims Snowboards, kennis met snowboarden. “Ook deze sport vonden we fantastisch, dus dit wilden we natuurlijk ook opnemen in ons assortiment.” De bovenverdieping van het pand wordt ermee ingericht en krijgt de naam The Old Man Trendsport. Wanneer in 1995 het naastgelegen pand erbij wordt getrokken, verhuizen de populaire snowboarditems van de eerste etage naar de begane grond. De zaak wordt gaandeweg steeds veelzijdiger en biedt al snel een stukje extra beleving avant la lettre. Eberhardt: “De manier waarop wij kennismaakten met snowboarden vonden we geweldig. Zo kwamen we op het idee om elk jaar aan het begin van het seizoen, rond de krokusvakantie, ook snowboardtrips voor klanten te organiseren.” Tegenwoordig worden er nog steeds reisjes georganiseerd – tijdens corona uiteraard even niet – en verhuurt The Old Man snowboardmaterialen. Daarnaast is het team van de winkel hartstochtelijk fan van allerlei andere (board)sporten, dus worden er tevens de immens populaire SUP (stand up paddling)-boards verhuurd. Wat naast een bron van inkomsten ook meteen een natuurlijke manier van klantenbinding is.

Strugglen

De Eberhardts zijn altijd blijven pionieren. Binnen de winkel, door tal van nieuwe vestigingen te openen en met het vertegenwoordigen van merken. Met name de afgelopen zes jaar zagen en benutten de broers verschillende mogelijkheden. Ze openen The Old Man South in Amsterdam-Zuid. Toms – een afkorting van The Old Man – Skateshop verhuist van de binnenstad naar een pand in Amsterdam-West. Er volgen brandstores, van Volcom, Vans en Oakley. Tot corona roet in het eten gooit. Het toeristische gebied rond de Dam, waar de familie Eberhardt meerdere zaken en eigen panden heeft, was decennialang in meerdere opzichten een toplocatie. Maar de afgelopen anderhalf jaar even niet. “Normaal zien we mensen uit alle hoeken van de wereld. Vooral in het begin bleven ook Nederlanders veel binnen en was het hier uitgestorven. Het afgelopen jaar was rampzalig, opeens gingen de cijfers heel snel naar beneden. We verkochten in totaal zo’n dertig, veertig procent minder”, zegt Eberhardt. Harde keuzes volgen: de Oakley Store op het Damrak gaat failliet en begin september sluit de in hetzelfde gebied gelegen Volcom-winkel. “We hebben het pand van de Volcom Store moeten verkopen om de rest draaiende te houden. Zowel Oakley als Volcom draaide aardige, zwarte cijfers, maar het wordt erg lastig als de omzet nog niet de helft van de huur is, je vaste lasten doorgaan en je je personeel moet betalen. Nog steeds zijn we aan het strugglen, want de levendigheid in het centrum is nog niet wat het was. Een positief puntje: er komen meer mensen met de auto deze kant op. Dat is handig, want dan kunnen ze meer spullen uit de winkels meenemen.”

Nieuw avontuur

Een lichtpunt in de crisis zijn de omzetten van de twee The Old Man-vestigingen buiten het centrum. Daar ziet de onderneming herstelde omzetten en soms zelfs iets betere resultaten dan pre-corona. Eberhardt: “We zien dat mensen momenteel meer lokaal kopen en minder naar de stad komen. De hoge parkeertarieven in de binnenstad helpen niet mee, op onze andere locaties is dit veel goedkoper en kun je soms voor tien cent voor de deur staan.” Wat ook bijdraagt, is de groeiende populariteit van outdoor-activiteiten als suppen, skateboarden, rollerskaten en skeeleren. “We hebben er duidelijk van geprofiteerd dat men wel buiten kon sporten in coronatijd. Het is echt ongelofelijk hoeveel skateboarden, steps en ouderwetse rollerskates met vier wielen we hebben verkocht.” Een andere interessante voetnoot is de nieuwe vestiging in The Mall of the Netherlands in Leidschendam, die afgelopen maart opende. ‘Een avontuur met nieuwe mogelijkheden’, zoals Eberhardt het noemt. Ingegeven door de positieve ontwikkeling van de zaken buiten het centrum. Door het winkelen op afspraak, dit voorjaar, maakte deze vestiging een valse start, maar de eerste tekenen zijn hoopvol. “Het is een heel ander gebied dat we nu bestrijken, met een nieuwe doelgroep. Een massaler publiek dan we doorgaans zien bij onze andere winkels, maar niet minder interessant.” Smaakt dit naar meer? Bestaan er ambities om in de toekomst verder uit te breiden naar andere plaatsen in het land? Eberhardt vindt het door de huidige omstandigheden lastig ver vooruit te kijken, maar serveert het idee niet direct af: “Als de winkel in de mall zich goed ontwikkelt en een en ander te financieren is, zou het zeker interessant zijn door het potentieel.”

De winkel in The Mall of the Netherlands in Leidschendam.

Dieper in voorraad

In ieder geval worden er momenteel nieuwe ervaringen opgedaan, onder meer op het gebied van assortiment en voorraden. “Normaal gesproken hebben we een vrij breed assortiment met kleine maatseries – maat S tot en met XL – hangen, maar in Leidschendam zien we dat je veel dieper in je voorraad kunt gaan. We kunnen gemakkelijk twintig keer hetzelfde shirt verkopen. Als je blijft aanvullen, verkoop je alles. Helaas bieden sommige leveranciers nog te weinig opties voor voorraadleveringen en retouropties. Streetwearmerken zijn te veel gericht op voorverkoop. Daarnaast: in de andere vestigingen zou dit concept niet werken. Alles wat te commercieel en te mainstream is, vinden die klanten maar niets.”

Vakidioten

Uiteraard heeft The Old Man de afgelopen seizoenen meegelift op het succes van streetwear. Al heeft de verhoogde aandacht ook een keerzijde. Veel merken zijn nu op meer plekken verkrijgbaar, waaronder bij grootwinkelbedrijven. Juist daarom moet er in de Amsterdamse zaken af en toe iets ‘raars’, zoals Eberhardt het noemt, bij in de collectie. De inkopers houden hun ogen nog steeds open voor kleine, opvallende merken. “Dat maakt het dan toch weer The Old Man. Iets fris, anders en verrassends waar liefhebbers voor naar de winkel willen komen. Zo hebben we bijvoorbeeld T-shirts met allerlei leuke bedrukkingen, die aantrekken.”

Wat The Old Man verder onderscheidt van grotere winkels, zijn de medewerkers. Zij zijn volgens Eberhardt dé kracht van de zaak. Als hij over zijn personeel praat, beginnen zijn ogen direct te glunderen. “We hebben ontzettend veel aan hen te danken. Stuk voor stuk zijn het vakidioten die het fantastisch vinden om hier onderdeel van te zijn en hun passie voor de sporten met anderen te delen. Zij leven voor het skaten en snowboarden. Als je ziet hoe enthousiast ze zijn en de gekste trucs midden op de winkelvloer doen.” De Instagram-feed staat inderdaad vol met actie-video’s en foto’s van de crew, ook van de teamuitjes op de Loosdrechtse Plassen. Eberhardt kan zelf na ziekte geen intensieve sporten meer beoefenen, maar hij geniet zichtbaar van zijn crew. Er wordt niet speciaal op geselecteerd, dit soort mensen komen als vanzelf op het pad van The Old Man. “Neem Roy, hij is al sinds zijn zestiende bij ons – en is nu vijftig jaar – en tegenwoordig onze winkelmanager. Snowboarden, watersporten, noem het op of het zit in zijn bloed. Eind jaren negentig was Harry klant bij ons, hij ging mee op een snowboardreis waarbij we bevriend raakten. Hij gaf zijn baan als fotograaf op om bij ons te werken. Tussendoor is hij vertegenwoordiger geweest van Burton en nu is hij weer terug. Deze mensen zijn superbelangrijk: ze zijn het gezicht en het uithangbord van de zaak. Dat is toch iets wat je vaak mist bij eenheidsworstwinkels.”

Flow

Krijgt Eberhardt na ruim dertig jaar nog weleens de ‘kriebels’ van iets? Zeker, hij kan nog steeds opgetogen raken als ze een uniek product hebben gevonden of ergens succesvol mee zijn, vertelt hij. “Rond 2009 waren we importeur voor GoPro-actioncamera’s voor surfers. Eerst was de verkoop al leuk, daarna explodeerde het en is de verkoop jaar over jaar verdubbeld. We hebben ook jaren gehad dat we tweeduizend rugtassen verkochten, of dat er zestig, zeventig mutsen per dag over de toonbank gingen.” Als liefhebber wordt hij nu warm van hoe rollerskates en surfskates worden opgepikt. “We zijn daar een paar jaar geleden mee begonnen en op een gegeven moment zit je in die flow en zie je de resultaten groeien. Dat is toch waar je het voor doet.”

Wapenfeiten The Old Man

1924 De Firma Eberhardt – een smederij – wordt opgericht door de grootvader van Frank en Dick Eberhardt in de Amsterdamse Damstraat. Later importeert het bedrijf oosterse kunst en nijverheidsproducten.

1970 Opening tweede vestiging in de Damstraat, door de moeder van Frank en Dick. Hier wordt Afrikaanse kunst verkocht. Voor de deur staat een Afrikaans beeld van een oude man, waar de winkel naar vernoemd is: The Old Man.

1978 De Afrikaanse kunst wordt ingeruild voor rokersbenodigdheden. De winkel heet nu: The Old Man Smoke.

1995 Het naastgelegen pand wordt bemachtigd. De boardsport-afdeling verhuist van de eerste etage naar de begane grond.

1982 The Old Man Knives & Tools wordt toegevoegd. Een stuk magazijn wordt winkel.

1988 The Old Man Trendsport start met de verkoop van streetwear en boardsportproducten.

2000 Toms Skateshop opent in de Oude Hoogstraat in Amsterdam. Dit is tegenwoordig de Dam by Vans-winkel.

2015 The Old Man South wordt toegevoegd aan het winkelportfolio.

2017 Toms Skateshop verhuist naar Amsterdam West. In 2021 gaat deze winkel verder als The Old Man West, met een breder assortiment.

2018 De Volcom Store opent in de Amsterdamse binnenstad.

2021 Op 18 maart opent de jongste vestiging, The Old Man Boardsports in de Westfield Mall of the Netherlands.

Frank en Dick Eberhardt runnen het familiebedrijf samen met hun zussen Angela en Roos (verantwoordelijk voor de tegenovergelegen Aziatische winkel). The Old Man heeft daarnaast een webshop en is online vertegenwoordigd op platforms als Bol.com, Zalando en Amazon. De onderneming heeft rond de zeventig personen in dienst.

Dit artikel is verschenen in Textilia 9, die is uitgekomen op 21 september 2021.


Neem een abonnement op Textilia. Juist nu.

Ook de printedities van Textilia ontvangen? Sluit dan nu een totaal abonnement af. 

Naast 24/7 toegang tot alle exclusieve content op de website en het archief, krijg je dan ook het prachtige magazine thuisbezorgd met elk seizoen de allernieuwste kleurkaarten. Daarnaast profiteer je als abonnee van mooie kortingen op trainingen, webinars en events.