TOP

Clan de Banlieue ontwikkelt door en vervult missie: ‘Met FC Banlieue geven we terug aan de gemeenschap’

Voor de oprichters en jeugdvrienden Richard Lopes Mendes, Levie Merckens en Sinan Karaca is Clan de Banlieue een jongensdroom die uitkomt. En ondanks de nodige tegenslagen – hun eerste order kon direct de prullenbak in – groeide het Rotterdamse label uit tot streetwearmerk du moment.

Foto’s: Clan de Banlieue

Clan de Banlieue is volgens oprichters Sinan Karaca, Richard Lopes Mendes en Levie Merckens een ode aan banlieues: multiculturele buitenwijken zoals het Rotterdam-West waarin ze samen opgroeiden. Met het succes van hun label willen ze een positieve draai geven aan het negatieve imago dat aan buitenwijken hangt. Parijs telt 21 banlieues, en het nummer 22, een cijfer dat vaak terugkomt in hun assortiment, staat voor het samenkomen van alle banlieues ter wereld. Het succesverhaal begon als examenopdracht van Lopes Mendes, die in 2014 aan het Albeda College studeerde. Hij ontwierp een T-shirt dat een succes werd op Instagram en dat hij vervolgens samen met Merckens en Karaca op de markt bracht. Er kwam zo veel vraag naar het merk dat het drietal kansen zag. En al waren er tegenslagen, zoals hun eerste order die niet naar wens was, Clan de Banlieue groeide uit tot een succesvol streetwearmerk, met het accent op een mix van cultuur en sport.

Daarmee komen we meteen op misschien wel de opvallendste ontwikkeling binnen Clan de Banlieue: in het voorjaar van 2021 nam het drietal de Rotterdamse voetbalclub R.H.V. Leonidas over en doopte deze FC Banlieue. Wat een minder voor de hand liggende move lijkt voor een modelabel, past volgens medeoprichter Karaca juist perfect in de missie die het merk voor ogen heeft: iets teruggeven aan de community. “Het begon toen twee voetbalvaders ons benaderden: het ging financieel niet goed met hun club en ze wilden een plek voor hun kids waar ze met plezier kunnen voetballen en zich kunnen ontwikkelen”, vertelt de ondernemer. “Die ouders dachten: alleen hebben we minder gewicht als we aankloppen bij de gemeente; met ons maakten ze een grotere kans.”

Andere kant laten zien

Het bleek een schot in de roos: Lopes Mendes, Merckens en Karaca voetbalden zelf graag en zagen de overname als een kans om hun missie uit te dragen. Karaca: “Hiermee konden we kids een plek bieden waar ze zich speciaal voelen. Maar natuurlijk, het is ook een stukje marketing. We betalen alles vanuit eigen zak, maar eerlijk is eerlijk: het is voor ons echt van toegevoegde waarde. Hoe laat je beter rechtstreeks zien dat je iets doet voor de gemeenschap? We hebben drie seniorenteams en zeven jeugdteams: voetbal verbindt mensen en je creëert saamhorigheid.” Verbinding zoekt het drietal ook door middel van culturele projecten zoals het event Banlieue for creatives, dat in november vorig jaar voor het eerst plaatsvond. Karaca: “We hebben de korte film ‘Luxury Grime’ opgenomen en dat gekoppeld aan het evenement. Hier kwamen jonge creatievelingen bij elkaar en daaruit is weer een netwerkborrel ontstaan. Dat is ook een vorm van verbinden. En ook dit is een vorm van marketing: we proberen meer dan alleen maar leuke producten verkopen. We vinden het tof om vette dingen neer te zetten en een kant van Clan de Banlieue te laten zien die niet direct met ons wordt geassocieerd.”

‘We vinden het tof om vette dingen neer te zetten en een kant van Clan de Banlieue te laten zien die niet direct met ons wordt geassocieerd’

Groei in barre tijden

Ze mogen dan ‘on top of their game’ zijn, ook Clan de Banlieue heeft de gevolgen van de coronamaatregelen ondervonden. Karaca: “Het zijn rare tijden. Als winkels sluiten en events en feesten niet doorgaan, mis je exposure. Dan neemt je populariteit iets af, wat te maken heeft met dat je minder gezien wordt. Maar eigenlijk weet ik niet of dat alleen aan corona ligt, dat heeft ook te maken met dat je vroeger dikke rijen voor de winkel had bij een bepaald item of een specifieke release. Mensen zijn wat voorzichtiger geworden met hun uitgaven en ze shoppen nog meer online in plaats van dat ze langs de winkel gaan.” Dat neemt niet weg dat het nog altijd goed gaat met het label. Het afgelopen jaar kende het bedrijf een omzetgroei van 30 procent. Dat komt volgens Karaca doordat – corona of geen corona – het merk niet stilzit. “We gaan gewoon door, we hebben geïnvesteerd in het bedrijf, collecties verder ontwikkeld en de website en de fotografie verbeterd. We hebben een bepaalde aanhang weten te creëren en die mensen blijven bij je. Om voor onze community relevant te blijven moeten we in de diepte investeren: op het gebied van fashion en marketing en meer ons DNA laten zien. Dat is een ongoing process. En die community groeit en blijft aankopen doen. Dat merken we goed aan de grotere retailers; die orders worden steeds groter.”

Vrouwenlijn

Anno 2022 houdt het drietal huis in een pand van 500 vierkante meter in Rotterdam-Noord, bezit een eigen loods plus drukkerij en een personeelsbestand van tegen de veertig medewerkers. Sinds 2019 wordt Clan de Banlieue in de Bijenkorf verkocht en vrijwel vanaf de start lagen de streetwearcollecties al bij Soccerfanshop, de grootste onlinesportfanshop van de Benelux, en sinds 2020 in alle Europese filialen van Foot Locker en JD Sports. Ook is het merk samenwerkingen aangegaan met onder andere Champion, Sparta Rotterdam, Cruyff en Robey, en zijn er twee eigen winkels geopend: in thuisbasis Rotterdam en in 2020 ook in Amsterdam. De streetwearcollecties waren de eerste jaren unisex, daar kwam in augustus 2020 verandering in toen er voor herfst 2021 een vrouwenlijn werd gepresenteerd: cropped hoodies, tops, sweatpants, bikershorts, highwaist leggings en een bodysuit in de kleuren paars, roze en lila. Deze lijn ontstond door de grote vraag naar een specifieke vrouwencollectie. In december kwam de tweede lijn uit, waarna het volgens Karaca eerst nog even zoeken zal zijn naar de ideale samenstelling van de collectie: welke stijlen slaan aan, waar komt vraag naar? De volgende stap: een collectie voor kinderen. Hoewel daar nog geen haast achter zit, aldus de marketingman: “We oriënteren ons momenteel, maar we hebben nog geen concrete plannen. Het is natuurlijk heel cute voor ouders om hetzelfde als hun kind te dragen, maar wat we willen voorkomen is dat ouderen denken: dat is een merk dat kinderen dragen. Op de achtergrond experimenteren we met designs en samples, maar we zijn daar heel voorzichtig mee: er is nog geen releasedatum en het staat voorlopig op een laag pitje.”

Van streetwear naar fashion

Lag in 2020 de focus nog op het uitbouwen van hun streetwearcollectie door middel van polo’s, jasjes, cargobroeken en bodywarmers, de lente/zomer 2022-collectie wordt de eerste stap van een transitie naar meer fashion items. Deze collectie, die in september werd gepresenteerd, staat in het teken van de toevoeging van luxe aan de collectie. Het logo is op sommige van deze 150 kledingstukken tellende collectie-nieuwe-stijl bijna onzichtbaar, en er komt voor het eerst denim in voor. De titel Forever 22 is weer een knipoog naar de 22e buitenwijk, dat het merk zich daarmee toe-eigent. “Ons creatieve brein Richard ontwikkelt de kleding”, legt Karaca uit. “En als wij iets heel tofs zien sturen we hem dat op. Soms vindt hij het echt shit en soms doet hij er iets mee. Voor deze collectie hebben we traditionele items in een ander jasje gestoken, een tracksuit heeft bijvoorbeeld een andere stof of fit gekregen waardoor het niet meer mainstream is maar high end. Heel geleidelijk gaan we op die manier onze collectie in drie lijnen onderscheiden. Van medium geprijsd, tot high end en een sportieve lijn. Per lijn zijn er verschillende items en elke lijn krijgt een eigen prijsrange. High end bevat bijvoorbeeld een trainingspak van driehonderd euro, maar we zullen er ook eentje aanbieden van honderd euro.”

‘Heel geleidelijk gaan we in onze collectie in drie lijnen onderscheiden; van medium geprijsd, tot high end en een sportieve lijn’

Think big

In november bracht Clan de Banlieue een capsulecollectie uit met de Rotterdamse streetwearwinkel Woei. Niemand minder dan voetballegende Willem van Hanegem poseerde grijnzend voor de marketingcampagne in het varsityjack uit de collectie. Dit soort collecties zijn creatieve uitstapjes voor het drietal, maar kleinere winkels is niet waar de focus op zal liggen, de komende tijd. “Uiteindelijk willen we echt meer naar ketens toe, die groter inkopen. Mocht een kleiner verkooppunt zich aanbieden, dan moeten ze van toegevoegde waarde zijn wat hun locatie of hun naamsbekendheid betreft.” De tweede eigen winkel in Amsterdam werd ook vanwege de locatie – aan de Nieuwezijds Voorburgwal – gekozen. En het is een perfecte locatie om smaakmakers (lees: rappers) en fans van het eerste uur aan zich te binden. “Platenlabel Top Notch zit om de hoek en je zit vlak bij de Bijenkorf”, legt Karaca uit. “Klanten die daar net uit komen, gaan bij ons langs om te zien wat er hangt. Winkels in het buitenland? Wie weet, maar in Nederland zijn we wat eigen winkels betreft wel klaar.”

DNA

Waar het merk nog niet klaar mee is, is het veroveren van de rest van de wereld. Met stip op één staat Frankrijk. “Frankrijk heeft volgens mij de meeste potentie. Wij zijn alle drie opgegroeid in Rotterdam-West, we hebben een beetje dezelfde achtergrond als onze doelgroep daar. Atleten, rappers, bekende voetballers: die komen bijna allemaal uit de Franse banlieues. Ons merk staat daar natuurlijk voor, dat is ons DNA en het is een logische stap. Alleen is dat land zo groot en er zijn zo veel merken dat het eerst een kwestie is van naamsbekendheid opbouwen en veel gezien worden. Daar zijn we volop mee bezig. En als het aan mij ligt? De rest van de wereld veroveren met Banlieue.” Een van de grote projecten in Nederland voor dit jaar: een sneakerlijn. “Dat is binnen nu en een jaar haalbaar”, besluit Karaca. “We hebben een ijzersterk team en zijn van plan de vetste items te maken. Het is aan mij en het marketingteam om op een toffe manier te vertellen wat ons DNA is en dat is wat je de komende periode zult zien.”

Wapenfeiten

Schoolvrienden Sinan Karaca, Levie Merckens en Richard Lopes Mendes starten in 2015 het streetwearlabel Clan de Banlieue. Alle drie zijn ze geboren en getogen Rotterdammers met respectievelijk Turkse, Surinaamse en Kaapverdiaanse roots. Het label begon als eindexamenopdracht, waarvoor Lopes Mendes een eigen onderneming moest opzetten. Het T-shirt dat daaruit rolde bleek een Instagramhit, het merk opende de deuren in 2015 en lag vrijwel direct in de online schappen van Soccerfanshop, de grootste onlinesportfanshop van de Benelux. De thema’s ‘verbinden’ en ‘teruggeven aan de gemeenschap’ zijn een rode draad door de talloze projecten en samenwerkingen van het label. Een paar opvallende samenwerkingen waren onder andere het Sparta-tenue dat ze in 2019 ontwierpen, de rode hoodie die werd ontworpen voor het Daniel den Hoed Fonds, een stichting die geld ophaalt voor wetenschappelijk onderzoek in het Erasmus MC Kanker Instituut, of de overname van voetbalvereniging FC Banlieue vorig jaar. Elke 22e van de maand dropt het merk een aantal nieuwe items en kleuren in de eigen winkels, waaronder onlangs de Motion 6-projecten waarvoor bijvoorbeeld een vegan leren jack op de planning staat. Inmiddels is het merk te koop bij onder andere de Europese filialen van Foot Locker en JD Sports. Naast twee eigen winkels en een unisekscollectie is er nu ook een vrouwencollectie; ook zijn er concrete plannen voor een gloednieuwe sneakercollectie. Clan de Banlieue heeft rond de 30-50 werknemers en een hoofdkantoor in Rotterdam.

Dit artikel verscheen het eerst in Textilia magazine.


Neem een abonnement op Textilia. Juist nu.

Ook de printedities van Textilia ontvangen? Sluit dan nu een totaal abonnement af. 

Naast 24/7 toegang tot alle exclusieve content op de website en het archief, krijg je dan ook het prachtige magazine thuisbezorgd met elk seizoen de allernieuwste kleurkaarten. Daarnaast profiteer je als abonnee van mooie kortingen op trainingen, webinars en events.